기회비용

합리적 선택의 핵심은 어떤 일과 관련된 편익과 비용을 정확하게 평가하는 일이다. 특히 비용을 정확하게 평가하는 일이 중요한데, 이를 제대로 하지 못해 합리적 선택에 이르지 못하는 경우가 많다. 비용이라고 할 때 우리가 흔히 생각하는 것은 주머니에서 직접 나가는 돈이다. 예를 들어 대학 다니는 데 드는 비용이라고 하면 등록금이나 책값, 교통비 같은 것만을 생각하는 것이 보통이다. 그러나 곧 보게 되겠지만, 대학에 다니기 위해서는 그렇게 주머니에서 직접 나가는 돈 이상의 비용이 들게 된다.

어떤 기업의 회계장부를 보면 인건비, 원자재 구입비, 임대료 등 실제로 지출된 갖가지 명목의 비용들이 기록되어 있다. 이것이 바로 상식적인 차원에서 생각하는 비용인데, 이를 회계비용이라고 부른다. 이 회계비용은 주머니에서 직접 나가는 돈이라 눈에 보이는 비용이라는 성격을 갖고 있다. 개인이나 기업이 이처럼 눈에 보이는 것만을 비용으로 인식하면서 합리적 선택에 이를 수 있을까? 그럴 수 없다는 것이 그 질문에 대한 경제학자의 답변이다. 개인이든 기업이든 비용을 정확하게 평가하지 못하면 결코 합리적 선택에 이를 수 없다.

다음과 같은 예를 들어 왜 그런 결과가 나오는지 그 이유를 자세히 설명해 보기로 하자. 샹그릴라호텔의 이탈리아 요리부 주방에서 일하는 박씨는 현재 5백만원의 월급을 받고 있다. 그는 이 직장을 그만두고 자신의 레스토랑을 여는 것이 어떨까 하는 생각에서 수입과 비용을 예측해 보았다. 그가 예상한 1년 동안의 수입과 비용의 자세한 내용은 다음과 같다고 하자. 음식판매수입 3억원, 재료값 7천만원, 인건비 8천만원, 이자 3천4백만원, 임대료 3천6백만원, 전기/가스/수도료 1천만원, 제세공과금 2천만원. 수입 합계 3억원, 비용 합계 2억 5천만원. 그의 예측에 따르면 자신이 레스토랑을 열 경우 연간 5천만원의 이윤을 얻을 수 있게 된다. 그가 이와 같은 이윤을 기대하고 지금 다니던 직장을 그만둔다면 그의 선택은 과연 합리적인 것일까?

결론부터 말한다면, 박씨가 레스토랑을 열기 위해 직장을 그만두는 것은 합리적 선택이 아니다. 그는 중요한 비용 한 가지를 고려하지 않았고, 이 때문에 이윤이 실제보다 부풀려지는 결과가 빚어졌다. 그는 다니던 직장을 그만둠으로써 연간 6천만원의 소득을 포기해야만 하는데, 비록 실제로 지출된 것은 아니지만 이것도 당연히 비용의 일부로 포함되어야 한다. 이것까지 비용으로 포함시켜 다시 계산해 보면 총 비용은 3억 1천만원이 되고, 그렇다면 레스토랑을 운영함으로써 1천만원의 손해를 보게 된다는 결론이 나온다.

이 예에서 보는 것처럼 실제로 지출해 눈에 보이는 비용, 즉 회계비용만을 비용으로 생각해 의사결정을 하면 합리적 선택에 이를 수 없다. 직장을 그만둠으로 말미암아 포기해야 하는 소득은 실제로 지출한 비용이 아니지만, 합리적 선택을 위해서는 이것까지 비용의 일부로 포함시켜 생각해야 한다. 즉 실제로 지출했는지의 여부와 상관없이 비용의 성격을 갖고 있으면 모두 비용에 포함시켜 고려해야 한다는 것이다. 이렇게 정의된 비용을 기회비용이라고 부르는데, 이것이 바로 엄밀한 의미에서의 비용이다. 만약 박씨가 레스토랑을 운영하는 데 드는 기회비용이 3억 1천만원이라는 사실을 제대로 파악한다면 섣불리 직장을 그만두는 실수를 저지르지 않을 것이다.

대학에 진학할지의 여부를 고려하고 있는 최군의 경우에도 비용을 정확하게 파악하지 못하면 합리적인 결정을 내릴 수 없다. 대학 진학의 비용에는 등록금이나 책값처럼 눈에 보이는 비용뿐 아니라 그 이외의 눈에 보이지 않는 비용도 포함되어야 한다. 만약 그가 대학에 가지 않았다면 직장을 얻어 돈을 벌었을 텐데, 대학을 다님으로써 그 소득을 포기한 셈이 된다. 바로 이 포기된 소득이 눈에 보이지 않는 비용으로서 대학 다니는 데 드는 기회비용에 포함되어야 하는 것이다.

일반적으로 말해 어떤 행위와 관련된 기회비용은 그것을 함으로 인해 포기해야 하는 행위의 가치로 측정할 수 있다. 앞에서 본 박씨의 예에서 자신의 레스토랑을 열면 다니던 호텔의 일자리를 그만두어야 한다. 이에 따라 호텔에서 받던 연간 6천만원의 소득을 포기해야 하므로, 바로 이것이 레스토랑 개업의 기회비용에 포함되어 계산되어야 하는 것이다.

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